Tres cosas que los científicos aprendieron de los eclipses solares y fueron engañados con tres.

El próximo eclipse solar del lunes, que debe ser visible a través de una amplia franja de los Estados Unidos continentales, ha inspirado a millones a viajar al camino de la totalidad, donde la alineación de la luna y el sol pondrá la tierra en la oscuridad durante 2 minutos y 40 segundos.

 

Para la mayoría de los científicos, sin embargo, el fenómeno celestial no será tan grande. Eso es porque los eclipses solares totales ocurren bastante rutinariamente, sobre una vez cada 18 meses. E incluso cuando no están teniendo lugar, los astrónomos todavía pueden estudiar la atmósfera wispy del sol usando coronógrafos, accesorios del telescopio que oscurecen el brillo superficial del sol.

 

Pero mucho antes de que estos instrumentos de alta tecnología estuvieran disponibles, los eclipses ayudaron a llevar a algunos descubrimientos científicos clave. Aquí hay tres y más una búsqueda de ganso salvaje y dos “hallazgos” que resultaron ser falsas alarmas:

 

Estimación de la distancia de la Tierra a la Luna.

¿Qué tan lejos está nuestro planeta de su luna? Los astrónomos han tratado de responder a esa pregunta desde 4 siglos antes de la era común, comenzando con Aristarco de Samos. Alrededor de 150 a. C., otro astrónomo griego, Hiparco de Nicéa, llegó con su propio cálculo, utilizando un eclipse solar. Aprendió que en el noroeste de Turquía se podía ver la luna perfectamente alineada con el sol. Pero en Alejandría, Egipto, a unos 1000 kilómetros de distancia, sólo cerca del 80% del sol estaba bloqueado. Usando esta información y alguna trigonometría simple, calculó la distancia entre la Tierra y la Luna. Él estaba un poco fuera de alrededor del 20%. Ahora sabemos que la luna está a unos 385.000 kilómetros de distancia de la Tierra, equivalente a caminar alrededor de nuestro planeta 10 veces.

 

“Descubrir” la atmósfera de la luna.

El matemático alemán y astrónomo Johannes Kepler en 1605 sugirió que el aura brillante que rodeaba al sol, visible durante un eclipse solar, era luz del sol que reflejaba la atmósfera de la luna. ¿El único problema? La luna no tiene virtualmente ninguna atmósfera comparada a la tierra o al sol. En 1724, el astrónomo francés-italiano Giacomo Filippo Maraldi descubrió que el aura rodeaba al sol, no a la luna. Y no fue sino hasta 1806 que el astrónomo español José Joaquín de Ferrer dio al aura -la atmósfera del sol- el nombre corona (“corona” en latín).

 

Descubrimiento del nuevo elemento.

Hasta la década de 1930, cuando los científicos desarrollaron accesorios de telescopio que bloquean la luz del sol, era posible observar la atmósfera exterior del sol sólo durante un eclipse solar, cuando la luna que pasaba frente al sol bloqueaba su deslumbrante luz. Al mirar la atmósfera del sol con un espectroscopio, un instrumento que separa la luz blanca en un amplio espectro de colores, el astrónomo francés Pierre Jules César Janssen, en 1868, vio una línea desconocida en la parte amarilla del espectro solar, que más tarde resultó ser Producido por un nuevo elemento, ahora conocido como helio.

 

Detección de coronio, el elemento falso.

Los astrónomos norteamericanos Charles Augustus Young y William Harkness, en 1869, observaron por separado una línea en la parte verde del espectro solar que no correspondía a la de ningún elemento conocido. El descubrimiento de Young y Harkness fue tomado hacia abajo en los años 30, cuando los científicos descubrieron que la línea del coronio fue producida realmente por el hierro en temperaturas extremadamente altas.

 

Persiguiendo un planeta inexistente.

Los astrónomos estadounidenses Maria Mitchell y James Craig Watson, junto con el inventor y fundador de la ciencia Thomas Edison, se dispusieron a aprovechar el eclipse solar total de 1879 para ver a Vulcano, un planeta nunca antes observado que los científicos pensaban que estaba causando la órbita irregular de Mercurio alrededor del Sol. El trío no logró detectar a Vulcano, porque el misterioso planeta no existía. Fue gracias a la teoría de la relatividad general de Albert Einstein, publicada en 1915, para demostrar que el espacio-tiempo distorsionado sería suficiente para explicar el camino inusual de Mercurio.

 

Confirmación de la teoría de Einstein de la relatividad general.

Antes de 1919, Einstein no era todavía una celebridad mundial. Pero su teoría de la relatividad predijo que el campo gravitatorio de un objeto deformaría el camino de la luz que se aproximaba por el doble de la cantidad predicha por la gravedad newtoniana. El efecto es diminuto, pero un rayo de luz de las estrellas que pasa cerca del sol se doblaría por un ángulo ligeramente mayor de lo que se pensaba. Para probar la predicción de Einstein, el astrofísico británico Arthur Eddington tomó fotografías de un grupo de estrellas en la región alrededor del Sol, que eran visibles gracias a la oscuridad creada por el eclipse. Las observaciones de Eddington confirmaron la teoría de Einstein. El descubrimiento instantáneamente hizo titulares, convirtiendo al físico alemán en una figura internacional.

 

Nota importante.
Los eclipses históricos siguen siendo útiles hoy en día, ya que ayudan a los científicos a estudiar la forma y el movimiento de la Tierra. E incluso durante el próximo eclipse solar, los investigadores esperan recopilar datos valiosos. Los científicos atmosféricos pueden aprender más sobre las ondas de gravedad, ondulaciones en la atmósfera de la Tierra causadas por la sombra de la luna que refresca el aire en su trayectoria (que no debe confundirse con las ondas gravitatorias, que son causadas por dos objetos masivos, otro). Y para comprender cómo la corona se calienta tanto, cientos de veces más caliente que la superficie del sol, los astrónomos de la NASA volarán dos chorros sobre Missouri, Illinois y Tennessee para capturar el movimiento de los brillantes rayos que salen de la corona.

 

Consejo
Si usted piensa viajar hacia los Estados Unidos para observar el eclipse solar en su totalidad programado para el proximo lunes 21 de agosto, recuerde llevar los accesorios adecuados para proteger su vista ya que los rayos UV que emanan durante el fenómeno es más fuerte que lo normal y son dañinos para la retina de los ojos.

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